First-timer: Rio de Janeiro

se_riodejaneiro0281-e1421318751617.jpg

Het is zover. Het is eindelijk zover. Ik ga naar Rio. De stad die jarenlang hoog op mijn to do lijstje heeft staan dansen kon afgelopen oktober eindelijk afgetikt worden. Copacabana, Corcovado, Ipanema… het kan aan mij liggen maar ik ken geen stad die meer tot de verbeelding spreekt. 'De stad van strand en samba', lees ik in het vliegtuig. Na ruim een week Rio hou het liever op de stad van kamikaze buschauffeurs, coke-dealende straatschoffies, goedkope caipirinha's en stranden boordevol beach bodies.

Zaterdagochtend half zes. Zelfs met maar een paar uurtjes tijdsverschil ben ik de dag na aankomst al weer veel te vroeg veel te wakker. Rio lonkt. Het uitzicht van ons airbnb optrekje is zo'n beetje de weerspiegeling van de contrasten van de stad. Vanuit het balkon kijk ik uit op het Sheraton en haar riante privéstrand, vanuit ons dakterras aan de andere kant op de sloppen van Vidigal. Geografisch gezien maakt ons optrekje deel uit van deze favela, ware het niet dat wij dichter bij fancy Leblon zitten dan bij de drukte van Vidigal. Goed, opfrissen, de stad in en een ontbijtje scoren dan maar. Op onze zoektocht naar een betaalbare plek om te ontbijten werden we subtiel herinnerd aan het feit dat we in Rio's duurste wijk liepen. Vijftien euro voor een laffe tosti en een cappuccino schijnt hier vrij normaal te zijn. Hollandse krenterigheid werd ook in Leblon beloond en niet veel later zaten we tussen de working-class-heroes bij Confeitaria Rio Lisboa. Een bakkerij-slash-supermarkt met heerlijke ontbijtjes voor zachte prijsjes.

Ipanema
Ondanks het vroege tijdstip is de Rio al in rep en roer. Op het strand worden de baracas opgetogen en klaargemaakt voor een drukke stranddag. De boulevard van Ipanema lijkt nog het meest op een openlucht fitnesscentrum vol cariocas - zoals de inwoners van Rio ook wel genoemd worden - die zo uit een Nike billboard lijken te zijn getrokken. Halverwege de ochtend tikt de teller de dertig graden al aan en de nu nog bijna lege stranden beloven vanmiddag uit te puilen. Onze eerste dagen Rio stonden 's ochtends in het teken van het aftikken van highlights om vervolgens ergens in de middag tussen de cariocas the crashen op het strand. Want dat is nou eenmaal waar Rio om draait. Flaunt it is het motto van de Brazilianen zodra ze op het strand zijn. Of je nu volleybalt, voetbalt of aan je tan werkt, je laat zien wat je in huis hebt. Daarbij maakt het blijkbaar niet uit of je maatje 36 of maatje heel-veel-meer hebt; alles hijst zich in een stringbikini of speedo. Ons favo stukje strand is ergens tussen Posto 8 en 9 op Ipanema. De strandstoelen en parasols regel je hier eenvoudig bij één van de baracas. Zodra je je plekje hier gevonden hebt kan je eigen beach-butler-circus beginnen. Om de vijf minuten sjokt er wel een vrolijke strandverkoper langs met vers fruit, bier of caipirinha's. Als je na een luie strandmiddag met de nodige brahma's en caipi's je strandstoeltje nog uit kunt is Tô nem aí aan Rua Farme de Amoedo een aanrader voor de namiddagborrel. Vanaf een uur of vijf wordt het hier gezellig druk.

Downtown
Ga ook downtown. Hier krijg je in de boho wijk Santa Teresa een totaal andere kijk op Rio. Letterlijk, want door de ligging in de heuvels van de stad is elke straathoek hier ongeveer een uitkijkpunt. Deze charmante wijk is er één met een hoog ansichtkaartgehalte. Denk slingerstraten met kinderkopjes, volkswagen T1 busjes als taxi’s en oude villa’s met bougainvilles van Rio’s voormalige elite. Tegenwoordig zijn deze villa’s vaak omgetoverd tot overpriced boutique hotel, pousada of kunstgalerij maar zorgen ze nog wel voor dat typische sfeertje dat hier heerst. Als je dan toch in Santa Teresa bent, las dan een koffiebreak in bij Bar do Mineiro. Een populaire Braziliaanse bistro waar ze in de weekenden met de benen uithangen maar waar het er doordeweeks en overdag rustiger aan toe gaat. Kies je ervoor om in Santa Teresa te slapen, dan is Santa Tere Hostel een warme aanrader. Oh, en als je er gaat slapen, ga er dan ook feesten. Santa Teresa en het aangrenzende Lapa zijn namelijk dé uitgaanswijken van de stad. Tip: laat je iPhone thuis (je zult niet de eerste zijn die hier gerold wordt) en laat het feesten beginnen!

Keep in mind
Rio is prijzig. Denk West-Europese prijzen en hoger. Zoals bij elke dure stad geldt ook hier het principe dat je het zo duur kunt maken als je zelf wilt, maar weet dat vooral de toeristische (strand)wijken niet vriendelijk voor je portemonnee zijn. Ook de cariocas zelf zijn niet per definitie vriendelijk. De taalbarrière draagt hier aan bij, maar ook het feit dat ze inwoner van Rio zijn lijkt soms reden genoeg om een ‘snobbish’ attitude aan te nemen. Gelukkig is dit meer uitzondering dan regel en blijft Rio een van de fijnste steden van Zuid-Amerika.